La remontada monégasque

Après avoir assuré leur maintien à quatre journées de la fin du championnat, les handballeurs de l'équipe première de l'AS Monaco terminent la saison à la 6e place de leur poule en Nationale 2. De bon augure pour l'an prochain.

"C'était inespéré" ! Les joueurs de Xavier Mangematin ont su rebondir au bon moment pour éviter une fin de saison chaotique. Alors qu'ils côtoyaient la zone rouge, les Monégasques ont obtenu leur maintien à quatre journées de la fin du championnat, c'est à la 6e place que l'équipe fanion de l'AS Monaco clôture l'exercice 2016-2017.

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Lorsque nous avions contacté le chef de file à la mi-saison, malgré les difficultés rencontrées, l'objectif était de terminer la saison dans les cinq premiers. "On savait que ça allait être une saison difficile. J'avais d'ailleurs prévenu mes joueurs, mais je pense qu'ils n'avaient pas vraiment mesuré l'étendue de la tâche", souligne l'entraîneur.

Et l'exercice s'est avéré d'autant plus difficile que plusieurs éléments de l'équipe ont été victimes de blessures. "On a tourné avec un groupe de 8-9 joueurs en fin de saison. Même si nous avons tenu bon jusqu'au bout, je pense que tous les pépins physiques sont dus à une certaine usure. Il va falloir renforcer le groupe pour l'année prochaine."

L'union fait la force

"Il nous a fallu tomber très bas pour réagir", explique le coach, "nous avons fait quelques contre-performances au début de l'année. Comme notre défaite contre les Mougins. Après nous avons enchaîné avec tous les gros du classement ce qui ne nous a pas facilité les choses.'' Ajaccio, Frontignan… Les défaites se sont succédé pour l'AS Monaco Handball.

"Et puis nous nous sommes réveillés. Nous avons battu Vitrolles fin avril et la machine s'est relancée. Nous avons gagné contre des centres de formation comme le Pays Aix Université Club Handball (22-32) ou encore l'USAM Nîmes (31-23)." Les Monégasques ont même battu Marseille (28-33), ce qui n'était plus arrivé de 2013.

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"Nous sommes rentrés dans une bonne dynamique et les gars ont fait preuve d'un bon esprit. Etienne Claire a explosé, Sébastien Plaquin a retrouvé de la confiance, David Ribeiro a eu un rôle très important, notamment en défense. J'ai pour habitude de dire que l'on arrive à faire naître une équipe que dans la difficulté. Cela s'est confirmé."

Au vu d'une telle fin de saison, où ils terminent 6e meilleure défense et 4e meilleure attaque, c'est tout naturellement que les Monégasques, remontés à bloc, se préparent déjà pour la prochaine. "Même s'il n'y a plus de match, on continue l'entraînement. Là par exemple, on a des séances de musculation trois fois par semaine et ce jusqu'à la fin du mois. En août nous irons en stage à Tignes et le championnat commencera le 3 septembre."

Des départs et des arrivées

L'équipe de cette année, aussi soudée soit-elle, se verra tout de même modifiée par des départs et des arrivées. Danilo Nedovic, l'un des piliers du groupe prendra sa retraite sportive à 38 ans, après avoir passé 20 ans sur les terrains. Elle sera cependant renforcée par Nicolas Astrou qui évoluait avec les plus jeunes. Il en va de même pour Nicolas Arches, cinq fois sélectionné en Equipe de France des -17 ans. Très sollicité en cette fin de saison, le jeune gardien sera encore monégasque l'an prochain. 

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"Nous avons à cœur de faire une bonne formation sur les jeunes. Alors quand l'un d'entre eux rejoint la première, c'est toujours un bon point." D'autres arrivées sont à prévoir puisque le l'AS Monaco Handball cherche à recruter un "gros défenseur, qui pourrait également jouer pivot" mais aussi d'un "gaucher."

Puisqu'il souhaite jouer les premiers rôles la saison prochaine, Xavier Mangematin espère "qu'au niveau du recrutement, il y aura de bonnes surprises". Même si les poules ne sont pas encore constituées, le championnat sera sans doute aussi relevé qu'il l'était cette année. Mais l'entraîneur monégasque est confiant, car il sait qu'en face de lui, il aura "des joueurs ambitieux".

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