Une première en Afrique pour l'UC Monaco

Les espoirs de l'Union Cycliste de Monaco se sont rendus au Cameroun (4-9 février) pour disputer une manche de la Coupe des Nations U23 UCI. Un voyage inédit pour le club de la Principauté.

Que le chemin fut long pour arriver en Afrique ! La semaine au Cameroun a bien mal commencé pour Guido Possetto et les 6 coureurs de l'Union Cycliste de Monaco (Ben Gerrits, Adam Karl, Marc Mehagnoul, Daniil Nikulin, Adam Stenson, Vladyslav Zuba). Ces derniers ont bien failli rater le départ du Tour de l'Espoir (4-9 février), première des 7 manches de la Coupe des Nations U23 UCI (Union Cycliste Internationale). 

"Nous avions une correspondance à Casablanca (Maroc) mais nous l'avons ratée à cause du retard de notre vol. Nous avons attendu toute la nuit à l'aéroport et nous sommes arrivés au Cameroun à 6 heures du matin alors que la première étape débutait à 14 heures ! Les garçons étaient fatigués car dormir dans l'avion la veille d'une course n'est pas l'idéal", se souvient le directeur sportif.

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Si le club est habitué des grandes compétitions comme le Giro d'Italie U23, il a innové cette année avec ce voyage en Afrique. Invités par Robins Tchale Watchou, ancien rugbyman de Montpellier, les protégés de Guido Possetto représentaient le continent européen. "Cela prouve que notre travail est reconnu au plus haut niveau. On est très heureux", se félicite le directeur sportif italien. 

Ces dernières années, les athlètes commençaient les courses à la fin du mois de février, mais avec le Tour de l'Espoir (5 étapes et 405 kms), la préparation d'avant-saison a dû être avancée. D'ailleurs, cette dernière s'est bien passée, "même si nous n'avons pas pu travailler dans les mêmes conditions qu'en Afrique, c'est-à-dire sous 35°C."

1 top 5 et 1 top 10

Malgré les aléas climatiques et logistiques, l'étape inaugurale, un contre-la-montre par équipe de 18,8 kilomètres autour de Douala, a été une réussite pour les cyclistes de la Principauté avec une belle 4e place, à 41" des vainqueurs érythréens. "Le podium était à notre portée car le Portugal, 3e, pointait seulement à 14". Nos coureurs se sont très bien entendus." 

Un entente qui, sur le papier, peut sembler difficile à trouver car l'équipe de Monaco est composée de cyclistes irlandais, ukrainiens, portugais ou encore hongrois. "La communication se fait naturellement en anglais. Ensuite, quand ils sont sur le vélo, ils parlent tous le même langage", précise Guido Possetto.

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Les coureurs de l'UCM n'ont pas eu de répit car ils ont enchaîné les étapes accidentées. Le directeur sportif "s'attendait à un parcours facile alors qu'il y avait quelques montées assez compliquées" comme la Falaise de Santchou (9,3 kms à 7,6% de moyenne) lors de la 3e étape. Sous une chaleur écrasante, l'unique équipe européenne engagée a obtenu "des résultats remarquables" au Cameroun. 

Après avoir conclu le contre-la-montre par équipes au pied du podium, les Monégasques ont en effet décroché un top 5 et un top 10 lors des 2e et 4e étapes, par l’intermédiaire du Hongrois Adam Karl, "un sprinteur très rapide, loin d'être à 100%."

Cap vers l'Italie

Si les Erythréens ont largement dominé cette semaine (deux premières places au général, maillot vert du classement par points et meilleure équipe), les protégés de Guido Possetto se sont accrochés pour rester dans les roues des favoris. "Ben Gerrits a terminé 12e à la fin de la dernière étape (à 4'26 du maillot jaune Yakob Debesay Abraham). Il a été le plus constant en étant dans le top 20 quotidiennement. C'était notre leader, on espère que ça le mettra en confiance pour la suite de la saison."

La suite sera au mois d'avril pour les classiques italiennes, mais surtout cet été pour le Giro d'Italie U23 (13-23 juin) et le Giro della Valle d'Aosta (16-21 juillet). Pour ce qui est d'une participation à une nouvelle manche de la Coupe des Nations de l'UCI, Guido Possetto estime que "ce sera compliqué car il va y avoir beaucoup de demandes. Mais nos coureurs peuvent être appelés par leur pays sur les étapes européennes."

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